The Strange History of the Universal Monsters Franchise

Universal skapade det första filmiska universum helt av en slump.

Den osynlige mannen släpper den här veckan, den senaste omformningen av en av Universals klassiska monsterfilmer. Även om det är tekniskt baserat på H.G. Wells roman, berättelsens kännetecken är till stor del igenkännbara tack vare den ursprungliga anpassningen från 1933 med huvudrollen Claude Rains , precis som Frankensteins monster oundvikligen har blivit parat med den bulthalsade ogren som porträtteras av Boris Karloff , och Dracula har blivit oskiljaktig från Bela Lugosi s konstigt förföriska caped magiker. Universal skapade en av de första (om inte den första) franchisen i Hollywoods historia med sina monsterfilmer, och skapade absolut det första filmiska universum när de började låta dessa monster träffa varandra och umgås med Abbott och Costello. Det var en annan tid.

Den hade inte spektaklet från Marvel Cinematic Universe (såvitt jag vet behövde Frankenstein and the Wolf Man aldrig ångra historien för att besegra Josh Brolin ), men den följde absolut samma färdplan genom att introducera varje monsterkaraktär i sina egna filmer innan de sammanfördes i team-up-filmer längre fram. Intressant nog föddes idén att snurra bort monsterkaraktärerna till ett delat universum av filmer av en slump. Universals skräckserie var i princip död efter 1936-talet Draculas dotter , men återupplivades av den oväntade framgången för en slumpmässig teaterägare som spelar Frankenstein och Dracula som en dubbelfunktion. Den framgången skapade 1939-talet Son till Frankenstein , som presenterade Karloff och Lugosi i den första inofficiella crossover-filmen i Monsters-serien. Den första riktiga crossovern skulle komma fyra år senare, med 1943:s fantasifulla titel Frankenstein möter vargmannen . Inte 'versus'. 'Möts.' Som att de stötte på varandra på Barnes and Noble.



Bild via Universal

Men Universal har kämpat kraftigt under de senaste tjugo åren för att återuppliva sina klassiska monster, trots att de lyckades med det ganska framgångsrikt när publiken krävde mycket mindre av sina filmer. Jag skulle säga att jag bara snubblade över orsaken till deras senaste rad misslyckanden (och det kanske jag har), men varenda en av deras karaktärer har blivit en omedelbart igenkännbar popkulturikon. Vem kan inte omedelbart identifiera en bild av Karloffs Frankenstein, eller Gill-Man från Varelse från den svarta lagunen ? Genrefilmer som skräck och komedi utvecklas ständigt under decennierna, så det är inte som att en modern film med dessa karaktärer inte kan vara skrämmande. Den osynlige mannen , från författare/regissör Leigh Whannell , ser lagligen skrämmande ut. Och medans Joe Johnston 2010 års smörprut Vargmannen kan ha varit lite mer än en benig vargtorv med vaxskulpturen i huvudrollen Benicio, tjuren och en Anthony Hopkins som ständigt ser ut som om han inte kan tro hur mycket han får betalt för att vara där, det levererade absolut på varulvsfronten.

Efter den överraskande framgången för Stephen Sommers ’ 1999-hit Mumien , Universal tillbringade nästa decennium med att försöka starta om resten av deras klassiska monster. De lyckades faktiskt bara göra Van Helsing , som i huvudsak var en omstart av Draculas hus om originalnegativen förstördes i en lagerbrand och de var tvungna att återskapa filmen med bara teblad och ett avsnitt av Scooby doo med ljudet avstängt som referenser. 2010-talet Vargmannen var tänkt att vara en del av denna reboot-surge, men den försvann i flera år i utvecklingshelvetet, och bytte regissörer och till och med kompositörer fram till sista minuten. När filmen äntligen gick upp på bio var den inte bara några steg över att äta mänskliga kvarlevor som ett underhållande sätt att tillbringa en kväll på, utan det var också ungefär ett decennium för sent att tjäna pengar på Mumien framgång. Även VOD-stödet Scorpion King franchise är tekniskt sett en del av Classic Monsters universum, men det är ungefär alla orden Scorpion King förtjänar.

Bild via Universal

2014-talet Dracula Untold , en ursprungsberättelse med huvudrollen Luke Evans i titelrollen och Charles Dans som en vampyr Caligula (ja, det där Caligula), var en rimlig framgång. Och trots det faktum att Universal hastigt lade till en post-credits-scen som var tänkt att snurra Dracula Untold in i ett återupplivat Classic Monsters-universum övergav de snabbt dessa planer till förmån för det mörka universum.

Vem kunde glömma Universals mörka universum, det pinsammaste skottet sedan dess Dougs första film . Studion lade en ansenlig mängd marknadsföringsjuice bakom en storbudget-remake av Mumien , med internationell megastjärna tom Cruise som en man som inte tål att låta odödlig makt ligga i en kvinnas händer. För att förebåda födelsen av det mörka universum, samlade Universal ett team av skådespelare i 50-årsåldern för att arrangera en hybrisladdad fotografering, eftersom alla vet att hemligheten bakom en långvarig franchise är att hänga den på ett gäng män som kommer att gå i pension. när den andra filmen rullar runt.

Bild via Universal Pictures

Mumien var tänkt att starta en Avengers-liknande serie av uppkopplade filmer med deras stall Classic Monsters i huvudrollen, och arbetade tillsammans i en utstakad version av Nick Furys S.H.E.I.L.D. Och hörnstenen i denna galenskap skulle vara Russell Crowe Henry Jekyll, en välvillig vetenskapsman som brottas med förbannelsen att ständigt behöva injicera sig själv med serum så att han inte förvandlas till en lite argare man av exakt samma längd och kropp som slår människor utan någon anledning. I grund och botten förvandlas han till 1990-talets Russell Crowe. Tänk om Bruce Banner bara sporadiskt förvandlades till en full och arg Mark Ruffalo , och det är nivån på fantastiskt spektakel Mumien lovade oss. Dessutom blir Tom Cruise på något sätt The Mummy i slutet men är faktiskt inte en mumie och är mer bara Tom Cruise With Powers. Om du inte kan säga det är den här filmen en flammande meteor av hundskit. Istället för att lansera ett filmiskt universum blev det den senaste i en serie lektioner om varför du ska vänta och se om folk verkligen gillar din film innan du försöker göra det till en franchise .

Samtidigt den Oscar-vinnande filmen Vattens form var från början en pitch William Del Toro gjort till Universal om en Varelse från den svarta lagunen starta om. Universal avvisade idén, förmodligen för att de kände att Gill-Man och Julie Adams att faktiskt hamna tillsammans var en bro för långt för deras franchiseplaner. Bra att de förmedlade Del Toros bästa bildvinnande idé och dumpade 200 miljoner dollar i en Tom Cruise Mamma starta om. Det verkar som om Universal inte kunde bestämma sig för om de skulle göra sina klassiska monster till actionhjältar eller läskiga skurkar, och slutade med att göra en handfull filmer som bara var trista och förglömliga.

Bild via Universal Pictures

Men här är grejen - det gör de inte ha att vara skrämmande. De kan vara konstiga fantasiromanser som Formen på vattnet, eller ännu fler out-of-the-box-idéer som inte ser ut som alla andra intetsägande actionfilmer som för närvarande täpper till biljettkassan. Just nu, Paul Feig (han av Galningar och nördar , Brudtärnor , och spökjagare 2016 fame) arbetar på en Monsters-film som heter Mörk armé , som enligt uppgift kommer att innehålla en blandning av både klassiska karaktärer och nya varelser, och det är en jättebra idé. Att göra bisarra komedifilmer är en del av Universal Classic Monsters DNA. Gör mer av det, Universal. Vem vill inte se Seth Rogen och Rose Byrne flytta in granne med den jävla vargmannen? Och på tal om bisarra komedier, så meddelade Universal nyligen att de producerar Monster Mash , en musikal baserad på nyhetslåten med samma namn. Under tiden, Elizabeth Banks producerar en omstart av Den osynliga kvinnan , som hon kommer att skriva och regissera, och huvudrollen i titelrollen.

Det verkar verkligen som att Universal tar den jävla inställningen till att bygga sitt filmiska monsteruniversum, vilket är den exakta andan som gjorde den ursprungliga franchisen till en framgång. Ärligt talat, det är ett tillvägagångssätt som jag skulle älska att se Marvel ta, för även om det finns något att säga om baslinjekvaliteten för varje Marvel-film, har de haft mycket offentliga dispyter med författare/regissörer som Edgar Wright och Scott Derrickson som försökte bryta den mycket stela MCU-formen. Genom att låta regissörer komma till dem och presentera idéer som de faktiskt är glada över att göra, utan att oroa sig för hur varje film kommer att knytas samman till ett gigantiskt filmiskt universum som trycker pengar, återskapar Universal äntligen formeln som gjorde deras ursprungliga Classic Monsters-franchise sådan framgång. Och den formeln är en fullständig och total slump.